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  • Rick Henderson

M. et Mme Smyth - Une histoire d'espionnage liée à notre région de la Capitale

Updated: Jul 30






















DANS un blogue précédent (Comment une pierre mène aux Trois Rochers, et Trois Rochers mène... à un espion), j'ai raconté l'histoire du plus ancien cimetière de colons connu dans la région de la capitale nationale, qui contient la tombe de George Smyth. J'y promettais de raconter l'histoire de sa famille qui était des espions pour la Couronne britannique pendant la guerre d'indépendance, lorsque les sujets britanniques se sont soulevés et ont décidé d'affronter ce qui était sans doute l'armée la plus formidable du monde à l'époque.


Un choix capital

L'UNE des affirmations les plus connues sur la façon dont Ottawa est devenue la capitale est qu'elle a été choisie parce qu'elle était plus défendable que Kingston et York (Toronto), qui avaient toutes deux été des capitales temporaires de la province du Canada. L'histoire que l'on nous a racontée est que ces deux villes étaient trop proches de la frontière américaine ; elles ont toutes deux été attaquées pendant la guerre de 1812, et York a même été réduite en cendres ! Ottawa a donc été choisie au cas où les Américains décideraient d'essayer de nouveau.

On nous dit que la décision de construire le canal Rideau a été prise pour la même raison. Le fleuve Saint-Laurent était une voie de navigation trop vulnérable et une route intérieure était nécessaire.

Le processus était en fait plus compliqué que cela, mais on peut facilement comprendre comment la défense de la future capitale est devenue LA seule raison donnée dans l'histoire populaire pour décrire comment Ottawa est devenue la capitale du pays.


Petit interlude pour une autre histoire curieuse de la capitale qui prouve en quelque sorte que le choix d'Ottawa n'était pas seulement un choix personnel tardif de la reine Victoria. Cette citation est tirée du livre Six Months in America de Godfrey T. Vigne, écrit en 1832 , 26 ans avant que le choix soit fait [1] :

« Philemon Wright, l'un des meilleurs fermiers du Canada, prévoyait qu'à une période pas très lointaine, il (Bytown) devait devenir un lieu d'importance... et il (Philemon) prédit maintenant, avec une grande apparence de vérité, que Bytown deviendra la capitale du pays : un coup d'œil à la carte montrera la justesse de son raisonnement. »


Ces trois éléments - la guerre d'indépendance, le canal Rideau et la curieuse histoire de la capitale - sont réunis dans ce récit :

Comment un complot précède la chute, et la chute mène ... à une famille d'espions.


Une famille d'espions

CONTRAIREMENT au récit que nous avons l'habitude d'entendre chaque 4 juillet, les fils et les filles de la Révolution n'étaient pas tous des rebelles inébranlables prêts à façonner une nouvelle République selon un plan divinement ordonné.

Comme dans toutes les révolutions, il y avait des rebelles qui avaient certainement une cause à laquelle ils adhéraient, mais prendre les armes contre la Couronne était une entreprise intimidante pour beaucoup. Néanmoins, comme l'histoire nous le dit, une fois la révolution commencée, les patriotes américains se sont levés et ont soutenu la cause. Il ne fait aucun doute qu'une grande partie de ce soutien a pris la forme de la force brute pure, les jeunes hommes rejoignant la milice armée, mais des hommes et des femmes plus âgés ont également été enrôlés par les chefs rebelles pour former des réseaux de renseignements qui ont joué un rôle clé dans la victoire finale. Rien ne l'illustre mieux que la chevauchée de Paul Revere, où un homme à cheval, lampe à la main, a signalé les mouvements des troupes ennemies à un moment clé avant les batailles de Lexington et Concord.

Dès le début, le général George Washington a commencé à construire le premier réseau de renseignements de l'Amérique : un réseau d'espionnage composé de stratèges militaires qui combinaient leurs talents avec des colons en utilisant des codes secrets et de l'encre invisible pour les communications du réseau de renseignements.

Mais des milliers de personnes dans les treize colonies sont restées de loyaux sujets britanniques qui ne voulaient rien avoir à faire avec la révolution. Les Britanniques, qui étaient rompus à la collecte de renseignements contre la France pendant la guerre de Sept Ans (1756-1763) et des dizaines d'autres entreprises militaires dans le monde, ont rapidement fait appel à des loyalistes pour former leur propre réseau de renseignements afin de réprimer l'insurrection.

C'est là qu'entrent en scène M. et Mme Smyth de la Province de New York qui, avec leurs deux fils et le frère de Smyth, racontent une histoire qui ne ressemble à aucune autre dans l'histoire des services secrets britanniques - l'histoire d'une famille d'espions qui a publié des rapports codés signés avec des noms de code, qui a enduré de multiples emprisonnements et réussi de multiples évasions, et qui a dirigé une agence d'espionnage pour une nation naissante.

La province de New York, dites-vous ? Un peu de contexte :

La colonie des Nouveaux Pays-Bas a été établie par la Compagnie néerlandaise des Indes occidentales en 1624 et s'est développée pour englober toute la ville actuelle de New York et certaines parties de Long Island, du Connecticut et du New Jersey. Une grande partie de ces terres ont été reprises et réaffectées par la couronne britannique en 1664, ne laissant que le territoire de l'État moderne de New York, y compris les vallées des rivières Hudson et Mohawk, et le futur Vermont. Le territoire de l'ouest de l'État de New York - alors appelé Province de New York - était disputé avec la Confédération iroquoise, et également disputé entre les Anglais et les Français de leur province coloniale du nord de la Nouvelle-France. La province est restée un lien militaire et économique important avec le Canada tout au long de son histoire. [2]

Cette dernière phrase vous donne une idée de ce qui a motivé les Smyth à rejoindre les services secrets britanniques.


Le complot qui précède ... (Les acteurs sur la scène)

DR. George Montague Smyth était un chirurgien qui a émigré d'Irlande en 1770 dans la province de New York avec son épouse, une femme dont le nom pourrait être Rebecca mais (ce qui ajoute à cette délicieuse histoire d'intrigue) le fait est qu'elle n'est jamais connue que par ses initiales R. J. ou peut-être R.I. Au dire de tous, George était un excellent médecin dont les compétences étaient très recherchées à New York. George et Rebecca ont eu deux fils, Terence et Thomas.

Cinq ans plus tard, George s'installe au sud du lac George, à Fort Edward, pour rejoindre son frère Patrick. George est bientôt nommé député de Fort Edward au Congrès provincial de New York en 1775.

Philip Schuyler (1733 - 1804), général de la guerre d'indépendance Americaine st sénateur de New York.

Patrick Smyth était un avocat qui a émigré en Amérique en 1757, s'installant d'abord à Albany, dans la province de New York, où il a été nommé juge adjoint de la Cour des plaids communs. En 1772, il s'installe à Fort Edward où il tient une taverne et est le maître de poste de la ville. Il vit dans une grande maison connue sous le nom de Old Fort House [3] et acquiert plusieurs parcelles de terrain, dont certaines à un éminent juge yankee nommé Philip Schuyler. Schuyler deviendra plus tard un membre du Congrès continental et un général de l'armée continentale.

Sir John Johnson, 2e baronnet de New York, 1741 – 1830

Sir John Johnson, le 2e baronnet de New York, était un chef loyaliste pendant la guerre d'indépendance.

Le 20 janvier 1776, Sir John Johnson a eu sa première rencontre avec le général Schuyler, lorsque Johnson et 300 partisans loyalistes ont été désarmés par les forces supérieures du général Schuyler - une force de 3 000 hommes. Par la suite, Schuyler a libéré Johnson sur parole, une décision qui reviendra le hanter plus tard.

Apprenant en mai 1776 qu'une autre force est envoyée pour l'arrêter, Johnson décide de fuir avec sa famille, ses locataires et ses partisans iroquois vers Montréal. Johnson et ses partisans forment le noyau du régiment militaire britannique connu sous le nom de King's Royal Regiment of New York, qui a mené des actions importantes contre les colons de New York sous son commandement tout au long de la guerre. Il est promu au rang de général de brigade en 1782.

Maj.-gén. Gentleman Johnny Burgoyne 1766

Au début de l'année 1777, le commandant des forces britanniques et loyalistes envoyées pour réprimer la rébellion à New York était le major-général John Burgoyne, un homme plus connu à l'époque sous le nom de Gentleman Johnny Burgoyne parce qu'il avait le goût de faire la fête dans la haute société londonienne tout en portant des uniformes élégants qui lui avaient valu des dettes considérables.

Guy Carleton, 1e Baron Dorchester (1724 – 1808)

Sir Guy Carleton, gouverneur de la province de Québec (qui comprenait à l'époque l'Ontario actuel) de 1768 à 1778, a créé les réseaux d'espionnage composés de réguliers de l'armée avant la guerre. Au début, les coloniaux sont recrutés comme guides, mais ils sont rapidement utilisés pour l'espionnage, et ce, à grands risques. Parce qu'ils ne portent pas d'uniforme, l'espionnage peut leur valoir la corde au cou !

Sir Frederick Haldimand, 1718 – 1791

De 1778 à 1786, Sir Frederick Haldimand a remplacé Sir Guy comme gouverneur de la province de Québec et il a demandé à Justus Sherwood, un homme qui avait déjà combattu avec le héros rebelle Ethan Allen, mais qui était maintenant un loyaliste, de diriger son réseau d'espionnage en Nouvelle-Angleterre. Sherwood dirigera des réseaux d'espionnage à New York et dans toute la Nouvelle-Angleterre.


Le complot pendant ...

L'INTRIGUE commence en 1777 lorsque le Gentleman Johnny Burgoyne prévoit de mener une campagne vers Saratoga à la tête d'une force britannique qui, espère-t-il, séparera la Nouvelle-Angleterre et mettra fin à la rébellion. Avec ses réguliers britanniques, il s'installe dans la province de New York et établit rapidement son quartier général dans la Old Fort House de Patrick Smyth à Fort Edward.

Deux ans auparavant, c'est depuis la taverne de Patrick Smyth que le général Philip Schuyler avait planifié l'invasion largement infructueuse de Québec avec le tristement célèbre général Benedict Arnold. Au printemps 1777, lorsque Burgoyne est arrivé à Fort Edward, Schuyler avait évacué plus au sud pour se préparer à se défendre contre la campagne de Saratoga de Burgoyne.

Sir John Johnson, quant à lui, utilisait son vaste réseau de loyalistes pour recruter George et Patrick Smyth comme espions chargés de l'informer des mouvements des rebelles. Il subsiste un rapport intéressant de cette époque, rédigé par George Smyth, intitulé « une description fidèle de la situation de Ticonderoga (Fort Ticonderoga) avec un compte rendu exact de ses fortifications et du nombre de forces qui s'y trouvent ». Le rapport était signé de son nom de code Hudibras [4]. Le choix de George pour son nom de code montre qu'il avait un réel sens de l'humour - sans oublier une érudition unique.

Tout était prêt pour un affrontement qui allait résonner dans la vie de tous ces hommes jusqu'à leurs derniers jours.

Le général Burgoyne et ses troupes se déplacent vers le sud jusqu'à New York et il est prévu que sa force soit rejointe par les réguliers britanniques stationnés dans la ville de New York, mais Burgoyne se déplace trop lentement.

Au lieu d'attendre, les réguliers britanniques de la ville de New York se déplacent vers le sud pour capturer Philadelphie. Burgoyne doit mener ses batailles près de Saratoga, mais il est rapidement submergé par les forces américaines. Il a été contraint de rendre toute son armée de 6 200 hommes le 17 octobre 1777. [5] Inutile de dire qu'après son rappel à Londres, la carrière militaire de Burgoyne était terminée, ce qui lui permettait de redevenir le Gentleman Johnny - sans les beaux uniformes.

Les deux frères Smyth avaient à peine caché leur aversion pour les rebelles et étaient depuis longtemps soupçonnés d'être des loyalistes, de sorte que lorsque les troupes de Schuyler retournèrent à Fort Edward, les deux frères furent jetés en prison à Albany.

Peu de temps après, ils ont été libérés et forcés de se présenter à un conseil appelé de manière sinistre « Conseil des commissaires pour la détection et la défaite des conspirations ». Les indomptables Smyth continuent cependant d'espionner, sont capturés une deuxième fois et passent les trois mois suivants dans une prison rebelle.

À leur deuxième libération - cette fois par la fuite - les frères reprennent leur travail de service secret et nous pouvons imaginer qu'ils ont dû être sous la surveillance constante des rebelles.


L'intrigue se corse...

LES fils de George, Terence et Thomas, participent activement aux activités secrètes d'espionnage avec leur père et leur oncle, tout comme leur mère. Entre deux séjours en prison, George exerce son métier de chirurgien dans un hôpital militaire rebelle tandis que, à l'insu de l'ennemi, sa famille d'espions travaille assidûment.

La mystérieuse Rebecca - nom de code R.J. - transmet les dépêches de George en utilisant ses propres fils comme messagers, Terence adoptant le nom de code Young Hudibras.

Découvrant que des accusations allaient être portées contre lui, Hudibras (George) disparut un jour mais Young Hudibras (Terence) fut capturé et emprisonné pendant des mois à Albany. L'aîné des Hudibras a été capturé mais a réussi à s'échapper pendant que ses ravisseurs dormaient. Il a été emmené à Point au Fer sur le lac Champlain par un autre espion, Matthew Howard. De là, il s'est rendu au fort St-Jean, aujourd'hui St-Jean-sur-Richelieu, où il est arrivé épuisé et en mauvaise santé.

Après une période de rétablissement, George se rend à Québec et rencontre le gouverneur Haldimand. Le gouverneur recrute immédiatement George comme adjoint de Justus Sherwood, le nouveau chef des espions. Ensemble, ils sont chargés de recruter des espions, de capturer des espions ennemis, de négocier des échanges de prisonniers et de comploter pour enlever d'importants rebelles américains, bien que peu de ces complots réussissent.

Une tentative d'enlèvement ratée au début du mois de mai 1881 constitue une excellente lecture, mais elle est beaucoup trop longue et complexe pour être relatée ici. L'escapade commence par un complot ourdi par George Smyth, qui a présenté le plan à Sir John Johnson, qui l'a proposé au gouverneur Haldimand. Le plan approuvé consistait à kidnapper nul autre que le général américain à la retraite Philip Schuyler. Est-ce une vengeance pour Schuyler qui a mis les fers à George en 1777 et emprisonné Sir John ? Je suppose que oui !

Si ce n'est pour les personnes blessées et mutilées, ce qui se passe dans cette tentative est une vraie comédie. (pour le récit complet, cliquez ici, en anglais). Plusieurs des personnages clés de ce récit figurent en bonne place dans cette histoire.

George a été impliqué dans d'autres complots tout aussi infructueux - sous le nom de code l'affaire Haldimand - qui consistaient à essayer de convaincre Ira et Ethan Allen d'obtenir que le Vermont rejoigne le Canada en tant que province britannique. Peu après, George s'installe dans une vie plus tranquille au Canada.

D'après la réclamation de George Smyth pour les pertes subies après la guerre en tant que loyaliste de la Couronne (Montréal, 8 novembre 1787), on peut voir que le Dr Smyth avait mené une bonne vie à Fort Edward. Les propriétés et les biens qu'il a perdus à la suite de la mésaventure du Gen. Burgoyne sont énumérés : Sa maison sur une propriété d'un acre et demi qu'il évaluait à 400 £, en monnaie de la ville de New York (le rapport indique qu'elle vaut 290 £, en monnaie de Halifax) ; sa maison à Albany, où il s'était installé en 1777 (George prétend l'avoir payée 1200 £ en monnaie de New York, mais le rapport indique qu'elle valait 700 £) ; ses meubles ; un orgue de barbarie ; ses instruments médicaux et ses médicaments ; deux barils de spiritueux et, fait assez surprenant, « un nègre gardé à Albany ».

Dans la réclamation, la déclaration suivante apparaît : « Il dit qu'il n'a pas osé demander des certificats ou des reçus au général britannique car il était une personne suspecte et cela lui aurait coûté la vie. »

Patrick Smyth, quant à lui, avait été libéré sur parole en janvier 1779 et est venu au Canada avec sa femme Rosamund McDavitt et leur famille après que les forces britanniques eurent quitté New York en 1783. Il a bénéficié de l'allocation militaire d'un capitaine jusqu'à sa mort, et en 1787, il a reçu une concession de 700 acres pour lui-même et de 400 acres pour sa famille sur la rivière des Outaouais.

Le Dr George Smyth est décédé le 1er septembre 1788 à Richelieu, Rouville, Québec. Ses fils Terence et Thomas se sont installés à Elizabethtown, le site de l'actuelle Brockville sur le fleuve Saint-Laurent.


Les chutes qui mène à la famille

COMME je l'ai écrit plus haut, la guerre d'indépendance et la guerre qui a suivi en 1812 ont clairement montré aux Britanniques et aux Canadiens que les ambitions américaines de s'approprier le territoire britannique ne cesseraient pas de sitôt, d'où la nécessité de construire le canal Rideau comme nouvelle route maritime plus facile à défendre. Le projet de canal a fait de la voie navigable Rideau un lieu convoité pour le développement.

Ainsi, à partir d'Elizabethtown, Terence et Thomas Smyth, ainsi qu'un parent qui avait épousé la famille Smyth, William Merrick, se sont emparés des meilleurs endroits sur la Rideau pour construire des moulins : Terence à Burritt's Rapids, William dans ce qui allait devenir Merrickville et Thomas, juste au sud du moulin de William. Thomas a fini par perdre le contrôle de sa concession dans les années 1820, mais l'endroit où il a construit son moulin portera toujours son nom (bien que mal orthographié) ; il a été officiellement nommé Smiths Falls en 1883.


L'intrigue qui va après ...

LE jeune fils de Thomas Smyth, George, nommé en l'honneur de son illustre grand-père, est né à Elizabethtown en 1788 et a grandi à Smiths Falls. Jeune homme, cherchant à gagner sa vie, il a commencé à travailler sur la rivière Rideau dans la lucrative industrie du bois. Il n'a pas tardé à mourir noyé aux rapides Three Rocks (Hog's Back) en 1809.

Sur la tombe où il repose au cimetière Notre-Dame de Hull, se trouve la pierre qui clôt ce chapitre de la curieuse histoire de la capitale ; une histoire de rebelles, d'espions et du plus ancien cimetière de colons de la capitale.


La pierre tombale de George Smyth au cimetière Notre-Dame à Hull, Qc


(TRADUCTION : Ici repose la dépouille de George Smyth le fils de Thomas Smyth esq. d'Elizabethtown, village de Johnstown, Haut Canada. Noyé aux rapides des-trois-rochers sur la rivière Rideau. 6 mai 1809.)

[1] Vigne (Esq.), Godfrey T., Lincoln's Inn Barrister at Law; Six Months in America - Vol II; p. 192; Whittaker, Treacher & Co., Maria Lane, Londres; 1832


[2] https://en.wikipedia.org/wiki/Province_of_New_York

AUSSI https://www.history.com/this-day-in-history/new-amsterdam-becomes-new-york

Old Fort House, Fort Edward, NY

[3] La maison de Patrick Smyth, The Old Fort House, appartient maintenant à la Fort Edward Historical Association et est exploitée comme un musée d'histoire locale. Il s'agit de la plus ancienne maison du comté de Washington, bâti aves le bois du vieux-fort Edward. (cliquez ici pour plus d'informations)


[4] La reddition du général Burgoyne, selon l'historien Edmund Morgan, « a été un grand tournant de la guerre, car elle a permis aux Américains d'obtenir l'aide étrangère qui était le dernier élément nécessaire à la victoire. » (Morgan, Edmund S. ; The Birth of the Republic 1763-1789 ; 1956). Burgoyne et ses officiers retournent en Angleterre ; les hommes enrôlés deviennent des prisonniers de guerre. Burgoyne fait l'objet de vives critiques à son retour à Londres et n'occupera plus jamais de commandement actif.


[5] Hudibras est un poème narratif anglais du XVIIe siècle, écrit par Samuel Butler. Publié au lendemain de la guerre civile anglaise, il s'agit d'une satire cinglante du puritanisme et de la cause parlementaire du point de vue des royalistes.

L'œuvre est une polémique satirique sur les Roundheads (têtes rondes), les puritains, les presbytériens et de nombreuses autres factions impliquées dans la guerre civile anglaise. L'ouvrage a été commencé, selon la page de titre, pendant la guerre civile et a été publié en trois parties en 1663, 1664 et 1678, la première édition englobant les trois parties étant publiée en 1684. Le Mercurius Aulicus (un journal de l'époque) a signalé qu'une édition non autorisée de la première partie était déjà en cours d'impression au début de 1662.

Publié quatre ans seulement après la restauration de Charles II sur le trône et la fin du protectorat d'Oliver Cromwell, le poème a trouvé un public appréciateur. La satire n'est pas équilibrée car Butler était farouchement royaliste et seul le camp des parlementaires est pointé du doigt. Butler utilise également l'œuvre pour parodier certaines des épouvantables poésies de l'époque.

L'épopée raconte l'histoire de Sir Hudibras, un chevalier errant qui est décrit de manière dramatique et avec des éloges si épais qu'ils en deviennent absurdes, révélant la personne vaniteuse et arrogante qui se cache en dessous. Il est loué pour sa connaissance de la logique, bien qu'il semble stupide tout au long de l'histoire, mais c'est sa ferveur religieuse qui est principalement attaquée : (en traduction)

Pour sa religion, il convenait

d'égaler son savoir et son esprit :

C'était un vrai presbytérien ;

Car il faisait partie de cette bande de têtus

des saints errants, à qui tous les hommes reconnaissent

Que c'est la véritable Église militante :

Ceux qui construisent leur foi sur

le texte sacré de Pike et Gun ;

tranchent toutes les controverses par

Artillerie infaillible ;

et prouvent l'orthodoxie de leur doctrine

par des coups et des chocs apostoliques ;

Appelez le feu, l'épée et la désolation,

Une Réforme complète et pieuse,

qui doit toujours être poursuivie,

Et qui est toujours à faire, mais jamais terminée :

Comme si la religion était destinée

à rien d'autre qu'à être réparée.

- Première partie, Chant I, lignes 189-206

https://en.wikipedia.org/wiki/Hudibras

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